AVUI A POL

Sentado en el Travesaño

La noche más inolvidable

Eliminados Borussia Mönchengladbach, AC Milan e Inter, la bola del Vitkovice sonó poco menos que a música celestial para aquellos jugadores que pensaban usar el pasaporte tan sólo una vez, y llevaban ya medio año viajando por toda Europa.

A los checos hubo que roerlos. Vaya que sí. Primero ser pacientes en Sarriá (2-0) y luego fajarse en el barro de Ostrava (0-0). Ya estaba nuestro RCD ESPANYOL entre los 4 mejores de la Copa de la UEFA. En aquellos tiempos, un torneo muy exigente. Poco que ver con la actual Europa League. El póker de los elegidos lo completan: Werder Bremen, Bayer 04 Leverkusen y FC Brujas. Un peldaño para alcanzar la final. Sólo uno.

El sorteo del 18 de marzo en Ginebra dice FC Brujas. Hacia la capital del Flandes Occidental viajarán los blanquiazules para la ida del 6 de abril. La decisión final, dos semanas más tarde (miércoles 20) en Sarriá. Mejor no hagas planes para ese día. Apunta a fecha importante.

Pese a ser el preferido por Clemente y su troupe, el FC Brujas no es un rival sencillo. Aunque sometido por el mejor FC Liverpool las 2 veces que pisó una final europea (Copa UEFA 75-76 y Copa Europa 77-78) sigue la buena línea marcada por el fútbol belga durante la última década. Destacan en sus filas, los dos Van der Elst (Franky y Leo), el danés Brylle Larsen, pero sobre todo y ante todo Jan Ceulemans. Sin duda, su jugador más determinante y experimentado. Su nombre, nos transporta a la Puebla mejicana de aquel Mundial 1986. Sólo la zurda de Maradona evitó que junto a Pfaff y otros tantos se plantara en la final del Estadio Azteca.

La semifinal se abre en el Olympiastadion de Brujas. Remozado con motivo de la Eurocopa 2000 y rebautizado como Jan Breydel Stadion, era por aquel entonces un recinto pequeño y vetusto. Público chillón y cercano. Típico sabor inglés.

Dirige el italiano Pietro D'Elia. Un viejo rockero que se las sabe todas. Los flamencos salen con Van de Walle; Mamadou, Franky Van der Elst, Kimoni; Van Wijk; Leo Van der Elst, Ceulemans, Creve, Beyens; Brylle Larsen y Degryse. A Clemente le debió gustar lo que vio en Ostrava y salvo la entrada de Gallart por el canario Francis, repiten los mismos. O sea: Meléndez, Job, Gallart. Miguel Ángel, Soler; Urquiaga, Iñaki, Zubillaga, Diego Orejuela, Valverde y "Pichi" Alonso. Hablando claro: los obreros. En el banquillo dos ilustres: N'Kono (todavía con molestias en el codo) y Lauridsen. 

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Copa UEFA 1987-88    

Semifinal ida6-4-1988      FC BRUJAS  -  RCD ESPANYOL  (2-0)

Meléndez atrapa un balón en salto con Jan Ceulemans y ante la mirada de Gallart (10)

Pero esta vez la apuesta por el cemento sale mal. Desde el inicio el FC Brujas marca el paso y durante la primera media hora se juega al ritmo que quiere Ceulemans. Por si fuera poco, D'Elia ejerce de colegiado UEFA y su tufillo casero afecta rápidamente a Miguel Angel y Iñaki vía tarjeta. No jugarán la vuelta. Sólo cerca del descanso los blanquiazules se sacuden un tanto el dominio local y hasta fuerzan un par de saques de esquina. El segundo de ellos acaba siendo una trampa. De su mala ejecución nace una contra que no puede cortar Gallart y que culmina el inefable Ceulemans anticipándose a la desesperada salida de Meléndez. Minuto 42' (1-0) y a la caseta.

Clemente reacciona en el minuto 53' sacando a Lauridsen por Diego Orejuela. El cambio reactiva el equipo. Tiene más la pelota. No se ve tan agobiado. Pero no hay respuesta en el marcador. Tampoco ayuda la fortuna. Un lejano e inocente tiro de Gallart bota justo delante del meta Van de Walle, pero cuando la red aguarda el balón..........éste se va al travesaño. Minutos después el propio Gallart (menuda nochecita), acosado por Ceulemans, se precipita en el intento de ceder a Meléndez y marca en propia puerta (2-0). No es el día del RCD ESPANYOL.Los belgas logran lo que otros, con más historial, no pudieron. Primera derrota perica en la Copa de la UEFA. En el peor momento. Y sin marcar en campo contrario. No es imposible remontar. Pero está difícil. Muy difícil.

Pese a ello, el pueblo blanquiazul se congrega en masa la noche del 20-4-1988. Con más fe que convencimiento, todo hay que decirlo. Cargas tu mochila, te pones la camiseta, te anudas la bufanda y para el estadio. Es casi un sueño. Lo sabes. Pero quien te hizo vivir esa aventura merece tu aliento. Aunque sea el último. Sea cual sea el resultado, esa hermosa historia debe acabar en aplauso. Y allí estás. En píe. Con los ojos como platos. Porque Sarriá parece otro. Lleno como nunca. Inundado en un mar de banderas blanquiazules

Sale el RCD ESPANYOL con N'Kono, Job, Gallart. Golobart, Soler; Urquiaga, Zubillaga, Diego Orejuela, Valverde Losada y "Pichi" Alonso. En el banquillo aguardan su momento Meléndez, "Txelis", Lauridsen, Zúñiga y Pineda. En el cuadro de Henk Houwaart forman los mismos que en la ida salvo el cambio de Broos por Ceulemans. Si, no está Ceulemans. El alma máter de los belgas es baja por lesión. Un tirón en el partido celebrado el sábado anterior frente al SK Lokeren le deja fuera de combate. El FC Brujas, líder de la Liga belga empatado a puntos con el Amberes, se juega el campeonato en cada match. No hay tregua posible para ellos.

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Copa UEFA 1987-88     Semifinal vuelta

20-4-1988      RCD ESPANYOL - FC BRUJAS  (3-0)

Fila superior (de izquierda a derecha) - Job, Soler, Golobart, Gallart, N'Kono y Diego Orejuela. Fila inferior (mismo sentido) - Urquiaga, Valverde, Zubillaga, Losada y "Pichi" Alonso 

La salida es a toque de corneta. Sin especulación posible. A los 5 minutos un primer lío en el área belga acaba con un balón al palo. Instantes después (minuto 9'), un centro pasadísimo de Job lo devuelve al centro del área "Pichi" Alonso. El balón queda sin dueño a medio camino entre el patadón defensivo o el remate a gol.  Diego Orejuela es quien llega antes y lanzándose en plancha, lo cabecea a la red (1-0). Necesitábamos algo para creer, y ya lo teníamos. Sarriá es una locura y la función no ha hecho más que empezar.

Los de Clemente juegan a un ritmo altísimo. De locos. No hay belga que pueda darse la vuelta para enfocar a N'Kono. Cualquier intento acaba en emboscada. Todos los balones divididos caen en botas blanquiazules. Sin noticias del revoltoso Degryse. Desconectado el danés Brylle Larsen.

Y llega el minuto 41'. Enésima intentona de Degryse para zafarse de Job. No hay manera. Otra falta. Junto a la línea del centro del campo y muy alejada del arco, el lateral Van Wijk bombea al área. El esférico es franco para el despeje de cualquiera de los centrales, pero en el vuelo, Beyens sacude un manotazo al rostro de Soler. Tan inocente y tan inútil, como evidente a los ojos del colegiado. Kohl, un árbitro con nombre de canciller, lo ha cazado. Roja y a la calle. Quizá excesiva. Soler ni siquiera va al suelo. El sello casero de los arbitrajes UEFA es eso. Esta vez nos favoreció.

Reducidos a 10, con media parte por jugar y huérfanos de la jerarquía de Ceulemans, nada bueno les espera a los belgas en aquella atmósfera irrespirable. Demasiados obstáculos para su mínima renta.

Y así es. El balón apenas si permanece en sus botas. Aprovechando su superioridad numérica el RCD ESPANYOL ensancha el campo con inteligencia tras el descanso. Valverde, un martillo pilón para la zaga belga, percute una y otra vez por su banda. En una de sus escaramuzas el "Txingurri" saca un centro con la zurda. El balón supera toda la zaga y enfila el segundo palo. Allí está Losada. Salto limpio. Testarazo inapelable. El vuelo del "Pipiolo" es plástico. De postal. Un fundido entre Zarra y Santillana. Minuto 62' (2-0). Eliminatoria igualada.

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 Copa UEFA 1987-88    Semifinal vuelta

20-4-1988      RCD ESPANYOL - FC BRUJAS  (3-0)

Escena de la segunda parte. Superado Van Wijk, el "Txingurri" Valverde conduce un avance que pretende abortar el capitán belga Hugo Broos (4).

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Copa UEFA 1987-88     Semifinal vuelta

20-4-1988      RCD ESPANYOL - FC BRUJAS  (3-0)

Minuto 62' - Escena del segundo gol. Ante la presencia de Serge Kimoni, Losada cabecea impecablemente el centro de Valverde para igualar la eliminatoria.

El campo se inclina hacia Gol Sur. Los belgas saben que el partido pinta mal. Muy mal. Minuto 65'. Más madera. Lauridsen sustituye a Diego Orejuela. Ruge la grada al salir el danés. Ya estamos todos. Luego llega Zúñiga en el 72' para reemplazar a un fatigado Zubillaga y agotar el cupo de cambios. N'Kono continúa en modo espectador. Todo lo contrario que Van de Walle. Ni pestañear puede. Los últimos minutos son agónicos. Pero los belgas resisten. Habrá prórroga. Abro la mochila. Busco algo para suavizar mi garganta. Esto va a ser largo.

Media hora de supervivencia para un FC Brujas que sólo busca la orilla de los penaltis. Los minutos pasan. Los jugadores van cayendo. También los nuestros. Golobart y Job andan cerca del límite. Pasa la primera parte del añadido. Mucha tralla, pero sólo un disparo de Urquiaga. Poco más. Y llegan los últimos 15. Atacaremos contra Gol Sur en el postrer acto del partido.

No queda apenas voz. Ni nada que buscar en la mochila. El cuerpo empieza a notar la tensión acumulada, pero al partido todavía le quedan capítulos por escribir. Así que prepárate. Minuto 115. Losada pugna con Mamadou por una pelota cerca de la línea de fondo. El zaguero senegalés lleva ventaja en la disputa del balón, pero sin que el "Pipiolo" le fuerce, envía sorprendentemente la pelota a córner. Al instante se tira al suelo retorciéndose de dolor. Esta tieso. Se acabó el partido para él. Aun le recuerdo abandonar el terreno de juego junto al banderín de córner. Para los 9 belgas que siguen en píe la playa está a 5 minutos. En aquellas circunstancias, todo un mundo.

Y llega el minuto 120. Balón en las manos de N'Kono. El último. Ahí va su pelotazo para ganar metros. Y ahí está la cabeza de un zaguero belga para repeler machaconamente. El balón cae en los pies de Lauridsen que con un sutil toque cede a Zúñiga. De los pocos que aún andan con gasolina. Decidido, conduce hasta la frontal. Le sale Broos. Y luego Kimoni. Saben que es el último intento que tienen que abortar. Abatan al soldado Zúñiga !!!!. Como sea. Pero medio a trompicones y antes de caer, el manchego consigue prolongar el avance hasta Soler que invade por la izquierda. No habrá más. Es esa, o llegarán los penaltis y que sea lo que Dios quiera.

Demasiado escorado y con poco ángulo, Soler ni centra ni chuta........pero Van de Walle, un portero más bien rarito, comete un error de bulto al no embolsar el esférico que queda suelto en el área chica. Y allí aparece "Pichi" Alonso que acompaña la jugada. A su zurda aún le quedan fuerzas para acompañar el balón a la red (3-0). Fue en la portería de Gol Sur. La de los goles importantes. La de las grandes ocasiones. Es la leyenda de Sarriá.

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 Copa de la UEFA - Semifinal vuelta

20-4-1988      RCD ESPANYOL - FC BRUJAS  (3-0)

Minuto 120' - Secuencia del tercer gol. Van de Walle que no recoge el balón y el oportunismo de "Pichi" Alonso para embocar con la zurda el pase a la final.

El pueblo enloquece. Me abraza un tipo al que no he visto en mi vida, pero cuyo rostro sería todavía capaz de reconocer. A mi lado, un niño de apenas 7 u 8 años se agarra a su madre medio llorando y superado por las escena. Algún día le explicarán el significado de aquel momento, y presumirá de haberlo vivido.

Mientras, "Pichi" danza con alegría cerca de la valla de Gol Sur. Por poco tiempo. Hasta que lo tiran al suelo para formar una montonera de jugadores pericos cerca del córner y a la que se suma un N'Kono exultante que cruza a la carrera el terreno de juego.

No habrá penaltis. No queda tiempo para más. El gol de "Pichi" Alonso es el crimen perfecto. Minutos después Kohl señala el final del partido. RCD Espanyol - FC Brujas  (3-0). Por primera vez en su larga historia el conjunto blanquiazul alcanza una final continental. Jamás vi Sarriá de esa manera. Jamás vi a su gente en ese estado. Íbamos a intentarlo. A animar. A aplaudir a los nuestros por tantas noches de pasión. Y nos tocó el premio gordo.

Los grandes días no se preparan. Llegan. Normalmente de manera insospechada. Y ese del 20 de abril de 1988 fue, posiblemente, el mejor día de Sarriá en sus 74 años de existencia.

Porque fue una conquista definitiva. El objetivo trazado, y alcanzado. Un capítulo final sin derecho a réplica. Que importaba lo que nos iba a deparar la final. Llegar a la final, ya era la gloria.

Me quedé largos minutos sentado en aquel anfiteatro. Absorto. Incrédulo. Inmensamente feliz. Como nunca lo había sido en un campo de fútbol. De camino a casa hubiera podido volar.

Hoy. Exactamente hoy, se cumplen 30 años de aquella noche de locura. Nunca la olvidaré. Si estabas allí, seguro que tú tampoco.

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Oriol Pagès (PericosOnline)

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